Imaginées par Léonard de Vinci au cours du XVI° siècle, les lentilles de contact ne seront effectivement produites que trois siècles plus tard. A la fin du XIX° siècle, des médecins et opticiens allemands, suisses et français développent des lentilles de contact en verre, en se basant sur une idée de l’astronome britannique Herschel, à savoir utiliser un moule de l’œil du patient…

Ces premières lentilles de contact grossières en verre lourd couvraient tout l’œil et ne laissaient pas passer l’oxygène, ce qui les rendait très inconfortables.
Dans les années 30 et 40, des opticiens américains introduisent pour la première fois des matériaux en plastique dur dans les lentilles de contact dont la pièce centrale demeure en verre. Les premières lentilles entièrement en plastique apparaissent dans les années 50. Mais ce n’est qu’au début des années 70 que le diamètre et l’épaisseur des lentilles de contact atteignent les normes actuelles. Mais en dépit de ces 40 ans d’évolution, elles demeurent peu confortables pour la plupart des utilisateurs du fait de leur rigidité. Un handicap qui disparaitra rapidement du fait de l’arrivée sur le marché en 1971, de lentilles révolutionnaires signées Bausch & Lomb. Ces lentilles sont souples et absorbent l’eau. Plus fines et plus confortables que les précédentes, ces nouvelles lentilles offrent dès lors une véritable alternative au port de lunettes pour toutes les personnes souffrant d’une amétropie. Aujourd’hui, les lentilles souples représentent près de 90% des ventes de lentilles de contact.

SOUPLES OU RIGIDES ?
Ce choix dépend de votre défaut visuel, de votre correction, de votre mode de vie, de vos goûts et enfin de votre capacité à sécréter des larmes... Bien que largement minoritaires, les lentilles rigides qui ont succédé aux lentilles dures, sont devenues beaucoup plus confortables. Les plus modernes, que l'on qualifie de RPG (Rigide Perméable au Gaz), satisfont particulièrement les porteurs susceptibles de souffrir de sécheresse oculaire, du fait de leur grande perméabilité à l'oxygène, cependant, la différence de perméabilité à l’oxygène entre lentilles rigides et souples tend à disparaître du fait de l’arrivée sur le marché de lentilles souples en silicone hydrogel, un matériau qui laisse passer jusqu’à 7 fois plus d’oxygène que les lentilles souples habituelles et qui permet de les garder pendant un mois, 24 h/24 sans danger d’infection ou risque d’endommager les yeux.

Souple ou rigide, c’est votre ophtalmologiste qui déterminera la lentille qui vous convient le mieux.

Pourquoi le caractère perméable à l'oxygène est-il important ?
Afin d’offrir une transparence parfaite, la cornée est le seul tissu non vascularisé. De fait, elle ne « respire » que par l'oxygène de l'air et des larmes. Pour un meilleur confort et un moindre risque d’infections, il est donc impératif que les lentilles, rigides ou souples, garantissent une oxygénation maximale de la cornée.

Entre souples et rigides, mon œil balance…
- Les lentilles souples ont une durée de vie prédéterminée, qui peut varier d’un jour à deux ans. A contrario, les lentilles rigides n’ont pas de durée de vie prédéterminée. C’est leur état qui détermine si le moment est venu de les changer ou pas.
- Les lentilles souples sont pratiquement toujours immédiatement confortables, alors qu’il faut un temps d’adaptation aux lentilles rigides qui peut aller de quelques jours à un mois. Toutefois, ce laps de temps passé, les lentilles rigides sont aussi confortables à porter que les souples.
- Les lentilles souples classiques contiennent entre 40 et 80 % d'eau ce qui les rend perméables à l'oxygène, douces et confortables. Toutefois, cela contraint à les immerger dans un liquide dès leur dépose afin d’éviter qu’elles se déshydratent. Les lentilles silicone hydrogel, du fait de leur plus faible teneur en eau (26%) souffrent moins de cet inconvénient.
- La plupart des lentilles rigides sont plus onéreuses que les lentilles souples, mais leur fréquence de remplacement est moins régulière.
- Les lentilles rigides corrigent parfaitement l'astigmatisme cornéen, qu'il soit minime ou important et donnent à l'œil une image d'une grande netteté.
- Parce qu'elles permettent une très bonne qualité visuelle, les lentilles rigides sont largement utilisées chez les enfants. Elles leur permettent d'acquérir une maturité visuelle optimale.

Une grande diversité

Depuis les années 1970, la contactologie n’a cessé d’évoluer vers plus de confort et d’efficacité pour proposer de nos jours une grande diversité de modèles, de la lentille torique à la lentille sphérique unifocale, en passant par la lentille bifocale. Sans oublier les lentilles teintées (correctrices ou non), les lentilles classiques (ou traditionnelles) à utilisation prolongée (souples ou rigides), les lentilles à renouvellement fréquent (mensuelles ou hebdomadaires), les jetables journalières, les lentilles avec protection UV, etc. Notons au passage que les lentilles rigides (RPG) bénéficiant d’un traitement UV offrent une meilleure protection que les lentilles souples traitées de façon équivalente. Néanmoins, elles ne permettent en aucun cas de s’affranchir du port de lunettes de soleil.

Les lentilles, pour qui, pourquoi ?

En France, on estime à 3 millions le nombre de porteurs de lentilles de contact. Néanmoins, ce chiffre reste faible en rapport au nombre de porteurs de lunettes potentiellement intéressés par les lentilles, à savoir 26%, soit 8 millions de personnes.
La majorité des porteurs de lentilles reste féminine avec 70 % de femmes, et plutôt jeune avec 57 % dans la tranche des moins de 35 ans. En ce qui concerne les amétropies, la myopie prédomine avec 89 % des porteurs.
Les avantages des lentilles sont nombreux, à commencer par l’aspect esthétique. Un visage sans lunettes laisse apparaître clairement les yeux et les expressions. D’autre part, le champ de vision est beaucoup plus large qu'avec des lunettes, ce qui peut contribuer à améliorer les performances dans la pratique d’un sport, ou à faciliter l’appréhension de l’environnement pour le conducteur… Enfin, contrairement aux lunettes, les lentilles ne glissent pas et ne s’embuent pas si vous transpirez, ce qui apporte un degré de confort supplémentaire.
Nota bene : pour la pratique de sports violents (arts martiaux, boxe, etc.) demandez conseil à votre opticien spécialiste en contactologie.

Les avantages en 5 points
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Apparence inchangée
La principale raison pour laquelle les gens choisissent les lentilles de contact : celles-ci ne modifient en rien leur apparence naturelle.
2 Correction discrète
Une fois placées sur l'œil, les lentilles de contact sont pour ainsi dire invisibles et se font à peine sentir. Les matériaux constitutifs des lentilles de contact sont perméables à l'oxygène, de sorte que le fonctionnement de l'œil n’est pas altéré et qu’elles peuvent être portées pendant toute la journée.
3 Champ de vision total
Les lentilles de contact accompagnent chaque mouvement de votre œil pour que votre champ de vision soit toujours total. La zone optique reste toujours centrée sur la pupille et vous n'êtes pas gêné par une déformation ou une instabilité de l'image.
4 Confort optimal dans la pratique de vos activités
Les lentilles de contacts offrent l'avantage de pouvoir bouger librement sans être gêné par une monture de lunettes. Au travail, en vacances, au sport ou à la danse, les lentilles de contact montre un grand niveau de confort et de facilité.
5 Plus de verres embués
Une fois posées, vos lentilles et vos yeux ne font plus qu’un et, de fait, vous ne subissez aucun des inconvénients inhérents aux verres de lunettes, à savoir la buée ou les gouttes de pluie.

Les inconvénients en 5 points
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Entretien
A l’exception des lentilles journalières jetables, les lentilles de contact nécessitent un entretien. Elles doivent être nettoyées quotidiennement à l’aide d’une solution adaptée. Et même s'il ne s'agit que de quelques minutes, cela prend du temps (voir le chapitre Les conseils d’entretien).
2 Renouvellement
Il faut penser à renouveler ses lentilles en fonction du type de renouvellement préconisé (mensuel, journalier...).
3 Perte d’homogénéité de la vision
Au fil de la journée, des dépôts peuvent parfois se déposer sur la lentille et rendre la vision légèrement floue. Retirez vos lentilles et décontaminez-les. S’il s’agit de lentilles jetables, changez-les !
4 Assèchement des yeux
En fin de journée ou en raison de la climatisation, de l’altitude, de la poussière, du tabac, etc., les yeux peuvent être secs et manquer de larmes.
5 Faciles à perdre
Comme n’importe quel petit objet transparent, les lentilles peuvent se perdre assez facilement et sont difficiles à retrouver.

Les différents types et leur usage

Le type de lentilles de contact varie selon le défaut visuel dont vous souffrez :
- Lentilles sphériques unifocales : myopie ou hypermétropie ;
- Lentilles toriques : astigmatisme ;
- Lentilles bifocales : presbytie.

Pour le fun, ou pour changer de look, que vous souffriez ou non d’un défaut visuel, vous pouvez opter pour des lentilles de contact colorées, voire fluo.
D’autres lentilles vous permettront même de déguiser votre regard avec des motifs plus délirants les uns que les autres.

Attention ! Le port de lentilles n’est pas un acte anodin. Faites confiance à votre ophtalmologiste qui vous prescrira une lentille offrant des paramètres correspondant à votre œil et à votre opticien spécialiste en contactologie qui se chargera de la manipulation et des conseils d’entretien.